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Y se les prendió el foco...

Dos jóvenes recorren las aldeas más recónditas del país para promover un sistema de energía solar capaz de competir en precio con las candelas. Son los ganadores de un concurso nacional de iniciativas con tecnología renovable. Su meta es llevarle luz al casi medio millón de guatemaltecos que aún vive en la penumbra.

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Por: Paola Hurtado phurtado@elperiodico.com.gt

Ahí andan los dos encaramados en un picopito blanco cargado de cajas y bombillas en busca de casas que no tengan energía eléctrica. Uno es astrofísico graduado de Harvard. El otro, administrador de empresas egresado de la Universidad Francisco Marroquín.

EP
Foto:  José Miguel Lam  
“Tono” y “Juanish”, el astrofísico y el administrador de empresas, amigos de toda la vida y ahora socios de una empresa que busca crecer a través de las energías renovables. 


Son empresarios, socios y guatemaltecos. Rondan los 27 años y a los dos se les prendió el foco de cómo llevar luz a las comunidades guatemaltecas que aún viven en la penumbra a un costo más bajo que el de alumbrar con candelas.

Su propuesta es un pequeño panel de energía solar que con tan sólo 10 watts enciende dos bombillas y carga un teléfono celular. El modelo y su estrategia de venta les mereció ganar el año pasado el concurso empresarial Guateverde 2009, una competencia de iniciativas con tecnología renovable auspiciada por la organización no gubernamental estadounidense AIDG (Appropriate Infrastructure Development Group).

Con el premio de US$50 mil y capital propio los jóvenes montaron su pequeña empresa y ahora recorren los caminos más escabrosos en busca de hogares en penumbra interesados en su pequeña caja de luz.

Se llaman Manuel Antonio Aguilar y Juan Fermín Rodríguez, pero los conocen y se presentan como Tono y Juanish. Son amigos de toda la vida, separados por sus intereses y estudios y reunidos de nuevo el año pasado por el propósito de montar un negocio proyectado al uso de las energías renovables.

El que encontraron tiene un mercado potencial  de 400 mil hogares. En Guatemala, el 15 por ciento de las familias vive al margen de la cobertura nacional del sistema de electrificación, según la última Encuesta Nacional de Condiciones de Vida (Encovi) y las estadísticas del Ministerio de Energía y Minas recogidas en el Informe de Desarrollo Humano de Naciones Unidas de 2008.

Se trata de casas sin luz, iluminadas con gas o candelas, a las que no es rentable llevar el tendido eléctrico debido a su lejanía y su bajo consumo de electricidad. La cajita diseñada por Tono y Juanish les da la opción de iluminar a un precio accesible.

“El kit”

Lo llaman “el kit” y consiste en un panel solar un poco más grande que una hoja tamaño carta, una caja liviana donde se almacena la batería y el regulador de voltaje, un cargador de celular universal (con seis adaptadores de las principales marcas de teléfonos) y dos focos LED (diodo emisor de luz, por sus siglas en inglés).

El sistema permite almacenar una potencia de 10 watts, pero debido a que utiliza focos de tercera generación que sólo consumen 3 watts en vez de 15 (como las actuales bombillas ahorradoras), sirve para iluminar hasta 5 horas consecutivas y cargar un teléfono celular.

El panel se carga con la luz del sol. Se debe colocar sobre un techo un día entero, de 6:00 a 18:00 horas, para que rinda 5 horas de energía. En un día nublado la carga alcanza para 3 horas, lo cual, según los empresarios, es el promedio de horas luz que emplea un hogar guatemalteco.

Se trata de un equipo mínimo para introducir la energía eléctrica en una casa. No sirve para alimentar un radio, un televisor o cualquier otro aparato eléctrico, pero sí es útil para suplir las necesidades básicas de un hogar sin electricidad.

¿Focos y teléfono celular? ¿Es eso lo que más requiere una familia? Según estos 2 empresarios, sí. Esas fueron las necesidades que detectaron en 50 comunidades evaluadas durante la competición de AIDG el año pasado, en la que diseñaron el plan de negocios que les acreditó como vencedores sobre otros 6 competidores.

Para aterrizar en este tipo de kit, los jóvenes contactaron a varios proveedores chinos que fabrican sistemas de energía solar. Importaron 6 diseños distintos y los pusieron varios meses a prueba de uso: agua, granizo, caídas y golpes durante varios meses. Al mismo tiempo, hicieron encuestas en las comunidades sobre cómo se alumbran los hogares sin servicio de electricidad (generalmente con gas y candelas) y cuánto gastan al mes en iluminación.

Tono y Juanish detectaron que un hogar “deselectrificado” consume 4 candelas por día, lo cual implica un gasto diario de aproximadamente Q3. Eso, multiplicado por 365 días al año, suma Q1,100.

El reto fue obtener un sistema de energía eléctrica que costara menos que eso o lo igualara. El proyecto no habría sido viable hace algunos años, cuando no se habían desarrollado los focos LED de bajísimo consumo energético, explica Manuel Aguilar Tono, el astrofísico y astrónomo graduado en Harvard.

Los focos ahorradores que se consiguen actualmente en los supermercados consumen 15 watts. Para abastecer uno de ellos, el panel solar habría tenido que ser de mayor tamaño y costo, inviable de ser competitivo.

Después de probar varios diseños y modelos, Tono y Juanish se inclinaron por un modelo y lo adaptaron a las necesidades observadas en las zonas rurales de Guatemala. Diseñaron focos con cables de diez metros de largo (para ubicarlos distanciados uno de otro) e indicaciones en español. También le incorporaron el cargador de celular universal. El panel funciona con corriente directa, es decir que no requiere de inversor de corriente alterna, lo cual también disminuyó el precio y el tamaño del equipo.

En Guatemala hay 109 teléfonos móviles para cada 100 habitantes; es decir, hay más teléfonos celulares que guatemaltecos, de acuerdo con el Índice de Tecnología de la Información y Comunicación publicado por el Foro Económico Mundial en 2008.

Los dos jóvenes empresarios notaron en el área rural esta demanda de celulares y la carencia de fuentes de electricidad para cargarlos. Se encontraron con muchas tiendas y casas que dan el servicio de carga (eléctrica) de celulares. Cobran Q5 por teléfono y la gente está dispuesta a pagarlos porque en el campo la luz se sustituye con velas y quinqués, pero la comunicación celular no tiene sustituto.

Una vez tuvieron diseñado su modelo: tamaño, focos y cargador de teléfono; Tono y Juanish empacaron maletas y se fueron a China. Ahí pactaron con un proveedor la exclusividad del diseño y le hicieron el primer encargo de 150 unidades. La empresa de los muchachos se llamó Quetsol y comenzó a operar en febrero de este año. En junio empezaron a vender los aparatos. La existencia de productos se les agotó en 2 meses en tres comunidades de Petén y Alta Verapaz, los 2 departamentos que según el Ministerio de Energía tienen casi la mitad de la población sin cobertura de electricidad. La empresa ya hizo el segundo pedido de 300 kits y lleva vendidos la mitad. Su meta es vender 75 mil unidades a lo largo de 3 años.

El kit solar cuesta Q1,900 y los jóvenes ya hicieron alianza con la organización privada de desarrollo Génesis Empresarial para ofrecerle a los hogares crédito para comprarlo con requisitos mínimos y a una tasa de interés del 1.1 por ciento mensual. Con el financiamiento de 2 años, las cuotas son de Q100 mensuales y precio final del aparato es de Q2,450.  

Los empresarios contraponen esta cifra con los Q3,640 que, según sus cálculos, un hogar guatemalteco gasta a lo largo de tres años en candelas. Le suman que su aparato tiene una vida útil de 20 años y 3 de garantía.

Energías renovables

Antes de emprender la aventura de  abrir su propia empresa de energía renovable, Juan Rodríguez era ejecutivo de mercadeo de Procter & Gamble y Manuel Aguilar acababa de regresar de Estados Unidos, donde por cuatro años tuvo un fondo de inversión en el que hacía modelos matemáticos para predecir cuándo comprar y vender. De vuelta en Guatemala se empleó como director de un colegio extranjero.

Los amigos conversaban sobre la posibilidad de emprender un negocio paralelo a sus trabajos y comenzaron a investigar el mercado tecnológico chino. Así descubrieron la disponibilidad de productos y el potencial de las energías renovables, que coincidía con las necesidades del mercado y su manera de entender el desarrollo, cuentan.

Manuel, que se convertiría en el director de tecnología y finanzas de la empresa, sabía que con la crisis energética y económica los paneles solares habían bajado de precio. Sólo hacía falta hacer la investigación de mercado, perfeccionar el diseño, utilizar la corriente directa para prescindir del inversor de energía y abaratar costos,  y demostrar que el producto, ya manufacturado e ingresado al país, podía competir con las candelas.

El trabajo de los jóvenes coincidió con la convocatoria de  Guateverde 2009, de AIDG. Fue como magia, todo coincidió, describe Juan. “Lo tuvimos claro: había que atacar este mercado”, dice. Después de ganar el concurso los 2 muchachos dejaron sus empleos y arrancaron con Quetsol en febrero de este año.

Quetsol tiene dos dueños, dos directores y dos empleados: Juanish y Tono. De momento ellos dirigen y ejecutan todo.

Como parte de su expansión y crecimiento, los jóvenes planean comercializar este año un segundo modelo de energía solar de 30 watts al que se le pueda incorporar un aparato eléctrico como un pequeño televisor, una computadora portátil o un radio. El costo oscilaría entre los Q4 mil y Q5 mil y las cuotas con el financiamiento serían de Q220 mensuales.

Adicional a los beneficios económicos que buscan Rodríguez y Aguilar, el proyecto, resaltan, tiene un componente social importante. Quetsol cuenta con una rama social, la Fundación Quetsol, dedicada a buscar alianzas con donantes o empresas que quieran patrocinar estos sistemas como parte de sus programas de responsabilidad social deducibles de impuestos. El precio de los aparatos se reduciría alrededor del 30 por ciento.

A nivel privado, los muchachos también están empezando a vender sistemas solares para iluminar jardines, linternas, bombas de agua u hornos solares.

Y también están impulsando el diseño de una casa cien por ciento sustentable: desde la alineación con el sol para aprovechar mejor el calor, hasta la captación y aprovechamiento del agua pluvial. Para este programa invitaron a cuatro ingenieros del Massachussets Institute of Technology (MIT) de Estados Unidos, dos estudiantes de la Universidad de Grecia y un guatemalteco graduado de la Universidad de Vancouver. Durante tres meses los científicos vivieron en una casa de Atitlán auspiciada por Quetsol y trabajaron en el desarrollo de esta vivienda. 

Los jóvenes están enfocados por ahora en el área rural. Conforme la empresa crezca, planean tener salas de ventas en zonas urbanas y diversificar sus productos, siempre bajo la sombrilla de las energías renovables.

Contacto Quetsol

www.quetsol.com
Teléfono: 5525-2828
juanfer@quetsol.com
tono@quetsol.com

Por: Paola Hurtado phurtado@elperiodico.com.gt
ElPeriodico

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